25 października biuro programowe (JPO) F-35 ponownie zdecydowało o uziemieniu samolotów 5. generacji. Tym razem zakaz lotów dotyczy jedynie części floty. Choć nie wskazano konkretnej liczby myśliwców, sprecyzowano że chodzi o wersję krótkiego startu i pionowego lądowania F-35B Lightning II.

Biuro programowe F-35 nie sprecyzowało jaka liczba samolotów została uziemiona. Nieoficjalnie mówi się o kilkudziesięciu F-35B. USMC dysponuje obecnie flotą 61 tego typu samolotów 5. generacji. /Zdjęcie: USAF

Biuro programowe F-35 nie sprecyzowało jaka liczba samolotów została uziemiona. Nieoficjalnie mówi się o kilkudziesięciu F-35B. USMC dysponuje obecnie flotą 61 tego typu samolotów 5. generacji. /Zdjęcie: USAF

W związku z wykryciem wadliwych części podczas pierwszej inspekcji w egzemplarzach o najwyższym nalocie, zdecydowano o przeprowadzeniu rutynowej kontroli w innych F-35B. Według nieoficjalnym informacji, decyzja dotyczy kilkudziesięciu samolotów, należących do Korpusu Piechoty Morskiej (USMC). 11 października Departament Obrony USA uziemił całą flotę F-35 amerykańskich sił zbrojnych, a potem także podobna decyzja dotyczyła egzemplarzy innych użytkowników na świecie (Amerykańska flota F-35 uziemiona, 2018-10-12).

W oświadczeniu biura JPO czytamy, że wspólny zespół techników, zadysponowany przez Departament Obrony USA i przemysł, zakończył ocenę przewodów paliwowych silników Pratt & Whitney F135-PW-100 (F-35A), F135-PW-600 (F-35B) i F135-PW-400 (F-35C). Oprócz zidentyfikowania wadliwego przewodu w silnikach F135-PW-600, technicy zdecydowali o konieczności dodatkowych inspekcji dwóch kolejnych przewodów. Ponadto, niektóre silniki o większej liczbie godzin nalotu będą wymagać wymiany tych elementów. Selekcja została oparta o próg liczby godzin pracy jednostek napędowych. Procedura inspekcji i ewentualnej wymiany wadliwych elementów może zostać przeprowadzona bez konieczności demontażu całego silnika (F-35B wskazuje cele dla HIMARS, 2018-10-10, F-35B zadebiutował w boju, 2018-09-28).

Nieoficjalnie wiadomo, że oba przewody będące pod kontrolą techników, zostały wykonane przez tego samego poddostawcę, który dostarczył główny przewód, będący przyczyną uziemienia całej floty. Ponadto, dlatego że wersja F-35B podlega innym naprężeniom podczas manewrów i lotów wertykalnych, niż klasycznie startujące i lądujące F-35A i F-35C, tylko samoloty USMC zostały poddane kontrolom. Egzemplarze USAF i US Navy otrzymają nowe przewody paliwowe w ramach zaplanowanej wcześniej konserwacji w późniejszych terminach (F-35B na HMS Queen Elizabeth, 2018-10-01; F-35B dla Korei?, 2018-08-21)

W związku z decyzją JPO F-35, koncern Lockheed Martin, główny producent samolotów, wydał oświadczenie, wskazując, że inspekcje dotyczą jednostek napędowych, za które jest odpowiedzialna spółka Pratt & Whitney. Podkreślono jednak nacisk na kontynuację współpracy z innych podmiotami programu w celu minimalizacji wpływu uziemienia na funkcjonowanie globalnej floty F-35.

Wadliwe przewody paliwowe były prawdopodobnie główną przyczyną pierwszej w historii katastrofy F-35. Podczas wypadku 28 września, w odległości 8 km (5 mil) od bazy lotniczej MCAS Beaufort w hrabstwie Beaufort w Karolinie Południowej, pilot F-35B bezpiecznie katapultował się (Katastrofa amerykańskiego F-35B, 2018-10-01).